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Jueves, 16 Agosto 2012 16:32

Virgin pierde su única concesión en Reino Unido y anuncia que abandonará el sector

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Dos Pendolino de Virgin Trains en Manchester-Picadilly Dos Pendolino de Virgin Trains en Manchester-Picadilly Por Mr MPD en Flickr

El gobierno británico dio a conocer esta semana que FirstGroup ha resultado adjudicataria de la concesión del servicio de transporte ferroviario de viajeros en la ruta de larga distancia más usada del país, la West Coast Main Line (WCML, o línea troncal de la costa oeste), que conecta Londres con Glasgow y Edimburgo. El conglomerado de bus y tren FirstGroup desbanca así a Virgin Trains, que operaba la línea desde mayo de 1997.

En la decisión del Department for Transport (DfT) ha pesado fundamentalmente el hecho de que FirstGroup haya ofrecido más dinero que Virgin para las arcas públicas: abonará 5.500 millones de libras (7.000 millones de euros) netos como contraprestación durante los 13 años y cuatro meses que durará la nueva 'franquicia', que podrá en todo caso prorrogarse hasta los 15 años, frente a los 4.800 millones de libras ofrecidos por Virgin.

El pago de esta prima será creciente, comenzando por 26 millones de libras entre marzo de 2013 y marzo de 2014, y ascendiendo progresivamente hasta los 739 millones de libras por el año 2015-2016 (todos los datos en libras de 2012). Además de la oferta de Virgin, el DfT rechazó las presentadas por Abellio (subsidiaria de la pública neerlandesa NS) y Keolis (participada por la francesa SNCF).

Virgin Trains, que durante los últimos años revolucionó la forma de hacer márqueting en el sector ferroviario, prestará por última vez servicio en la WCML el sábado día 8 del próximo mes de diciembre. First la reemplazará al día siguiente reutilizando, como es habitual en Reino Unido, la práctica totalidad de los medios personales y materiales (trenes incluidos) empleados hasta entonces por la compañía propiedad de Richard Branson. Los horarios y el número de frecuencias serán además los mismos, aunque es previsible que se incluyan algunos nuevos servicios en los siguientes meses.

El gobierno británico ha justificado su decisión señalando algunas de las mejoras que están implícitas en el contrato con First y que van más allá de la mejora económica. Así, el DfT recuerda, por ejemplo, que la nueva adjudicataria ha prometido poner en vía 11 nuevas unidades eléctricas a partir de diciembre de 2016, lo que permitirá añadir 12.000 plazas diarias adicionales, y que se suman a las 28.000 que se iban a introducir de todas formas -con 106 nuevos coches para los trenes Pendolino- conforme a los pliegos de la licitación.

La nueva concesionaria, que se denominará First West Coast Limited, promete rebajar además las tarifas una media del 15% durante los dos primeros años de operación, y se compromete a invertir 22 millones de libras (28 millones de euros) en un plan de mejora de las 17 estaciones que gestionará directamente.

En un comunicado, Richard Branson ha lamentado la decisión del DfT y ha señalado que su empresa presentó "una oferta sólida y realizable basada en la mejora de la experiencia de los clientes, el incremento en las inversiones y una innovación sostenida. Haber presentado una puja más alta habría implicado recortes drásticos en la calidad del servicio y aumentos considerables en las tarifas de los usuarios, que no deseábamos realizar".

"Tampoco queríamos poner todo en riesgo con una bancarrota que hubiera sido casi segura en algún momento de la concesión, como les ocurrió a GNER y National Express, que realizaron pujas temerariamente altas en la East Coast Main Line", ha añadido Branson en referencia clara a la oferta de FirstGroup.

Tras recordar que su empresa dejará la 'franquicia' con un volumen de 30 millones de viajeros anuales, más del doble de los 13 millones que registraba la ruta cuando se hizo cargo de ella en 1997 (un aumento que en todo caso habría que ponderar con respecto al crecimiento del sector en su conjunto), Branson concluye afirmando que "es extremadamente improbable que pujemos de nuevo por una concesión. El proceso es demasiado costoso e incierto".

 

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